https://bodybydarwin.com
Slider Image

Hvordan Otto Winzen tok menn inn i stratosfæren

2021

stratocat.com

I 1783 lanserte Joseph-Michel og Jacques-Étienne Montgolfier en sau, en and og en hane i den åpne kurven til en varmluftsballong over Sør-Frankrike. I 1957 bar en veldig annen type ballong den amerikanske flyvåpenpiloten Joe Kittinger til 100.000 fot på det første Manhigh-oppdraget. Forskjellen i ballongteknologi som gjorde Kittingers fly mulig, kom stort sett til en mann: Otto Winzen.

Moderne ballongingets røtter kan spores til sveitsiskfødte ingeniør Jean Felix Piccard. I 1913 gjorde han sin første ballongoppstigning med sin tvillingbror Auguste i en alder av tjueenue. 20 år senere ledet han forskerteamet som designet den stratosfæriske gondolen “Century of Progress” som ble lansert som en del av Chicago World Fair. Stigende til nesten 58.000 fot tjente gondolen som en plattform hvor Piccard kunne studere kosmiske stråler og teste flytende oksygenanlegg.

I 1936 ble Piccard rekruttert for å bli medlem av University of Minnesotas avdeling for luftfartsteknikk. Et år senere lanserte han de første plastfilmballongene og begynte å eksperimentere med klynger, noe som førte til Pleiades-prosjektet; 92 ballonger bar Piccard til 11.000 fot i en metallgondol.

Piccards forsøk på å utvikle et ballonsystem i høy høyde fanget Otto Winzens oppmerksomhet. Han ble født i Tyskland i 1917, og immigrerte til USA i 1937. Han fikk sin grad i luftfartsteknologi ved University of Detroit Mercy, og etter å ha tilbrakt en god del av den andre verdenskrig i en interneringsleir ble han ansatt av Minnesota Tool and Manufacturing Corporation i Minneapolis i 1945 som selskapets sjefingeniør.

Wizen jobbet med å utvikle instrumenter for marinens dykkebombere da Piccard rakk ut. Den sveitsiske ingeniøren jobbet med et stratosfærisk bemannet oppdrag for Sjøforsvarets kontor for sjøforskning, og han ønsket tyskernes hjelp til prosjektet. Opprinnelig kalt Pleiades II, ble programmet omdøpt til Helios og hadde som mål å løfte en bemannet kapsel til 100.000 fot ved hjelp av en klynge med cellofanballonger.

Som enhver teknologi hadde cellofanballonger sine begrensninger, noe som fikk Wizen og Piccard til å begynne å lete etter et alternativt materiale. Saran, nylon og Pliofilm mislyktes alle før paret slo seg ned på polyetylen, et ultratynt og ekstremt sterkt materiale utviklet i Storbritannia og brukes til å isolere ubåter og radarsett under krigen. Kontrakten for å bygge denne nye ballongen ble til slutt tildelt General Mills. Aller best kjent som en leverandør av frokostblandinger, grunnla General Mills en Aeronautical Research Division sammenfallende med Helios i 1946 og med suksess tappet Winzen som ble sjefsingeniør.

Mills

Arbeider hos General Mills, Winzen utviklet polyetylenballonger. Den første kunne inneholde 30.000 kubikkfot med gass, men det var lite; Målet hans var å bygge en som kunne romme 200 000 kubikkfot. Men selv med den større ballongen, ville Helios trenge en klynge på 70 for å komme av bakken. Gondolen vokste til en 7 fots 2 tommers aluminiumkule med vegger en åttedel av en tomme tykk. Laget av åtte segmenter, kunne det indre volumet på 192 kubikk føde to menn på 88 kubikk med vitenskapelige instrumenter som tok opp 52 kubikk og ombord utstyr som tok opp de resterende 26 kubikk. Det var kort sagt for stort og for tungt.

Helios kom aldri av bakken. I slutten av 1947 hadde programmet mistet nok momentum til å bli kansellert. Men arbeidet var ikke forgjeves. På grunn av programmets skritt fremover valgte Office of Naval Research å fortsette ballongutviklingen for fremtidige programmer. En som heter Skyhook var et klassifisert program for å bruke ballonger i stor høyde for å oppdage atombomptester i fjerne kommunistiske nasjoner. Et annet kalt Stratolab var et felles program mellom Office of Naval Research og National Science Foundation for å sende en bemannet gondol til mer enn 75.000 fot for utvidede observasjoner i den tynnere øvre atmosfæren.

Winzen bygde ballongene til for både Skyhook og Stratolab, men ikke på vegne av General Mills. I 1949 forlot han kornselskapet for å finne sin egen, Winzen Research, Inc., med økonomisk hjelp fra kona Vera. Han tok videre et nytt fruktbart samarbeid, denne gangen med det amerikanske flyvåpenet på midten av 1950-tallet. Winzen ble rekruttert av John Paul Stapp og David Simons for å bygge en ballong og kapsel som kunne bære en mann til 100.000 fot og holde ham der i en dag. Dette var Project Manhigh, et program designet for å teste hva utvidet eksponering for nærmiljøområdet kan gjøre for en menneskelig passasjer i påvente av romfly.

Winzen s selskap gjorde det bra gjennom 1960-tallet, men han flyttet snart fra Minnesota til Texas og begynte å selge deler av selskapet til sine ansatte. Ting falt raskt fra hverandre derfra. Winzen hadde gjennomgått en skilsmisse og ble ulykkelig giftet på nytt, han mistet sin trang i feltet og falt til slutt inn i en dyp depresjon. I 1976 begikk oppfinneren av polyetylenballonger selvmord.

Jeg kommer inn i historien om Project Manhigh sammen med historiene til Otto Winzen, John Paul Stapp og David Simons i boka mi Breaking the Chains of Gravity, som kommer ut i USA 12. januar 2016. Du kan forhåndsbestille det på Amazon!

Kilder: General Mills; US Naval History Blog; Komiteen for skeptisk undersøkelse; Winzen på Stratocat; Piccard på New Mexico Museum of Space History.

53 prosent av en pute med minneskum og andre drømmende avtaler som skjer i dag

53 prosent av en pute med minneskum og andre drømmende avtaler som skjer i dag

Vil sprekker i kne mine gi meg leddgikt?

Vil sprekker i kne mine gi meg leddgikt?

#DoesItFart er det brennende vitenskapsspørsmålet du aldri visste at du hadde

#DoesItFart er det brennende vitenskapsspørsmålet du aldri visste at du hadde