https://bodybydarwin.com
Slider Image

Peter Thiel går kjernefysisk

2021

Akkurat da klimaforhandlingene startet i Paris forrige uke, lobbet milliardær teknologen Peter Thiel en kjernefysisk utfordring hos sine medmilliardærer, så vel som politikere i Washington.

Hvis vi virkelig ønsker en karbonfri fremtid (og med den en sjanse for å senke, eller i det minste stoppe, planetens stigende varmenivå), må vi kaste tankene tilbake til 1960-tallet, til vår tapte omfavnelse av atomkraft.

I en redaksjon med hurtigknapp i The New York Times bemerket PayPal-grunnleggeren at vind og sol, mens gode alternativer til fossilt brensel gir mindre enn 2 prosent av verdens energi "i dag. Og de" vokser ikke noe sted nær fort nok skriver han, for å erstatte de klimagassutslippene vi henter fra bakken.

De tingene pumper fem milliarder tonn karbondioksid i luften årlig. Og det er bare i USA. Se ikke lenger enn Pekings smogeteppe gater for synlig bevis på hvordan sluttidene kan se ut.

Det som avsporet vår kjernefysiske fremtid for mer enn en generasjon siden, var et slag med illevarslende hendelser: Hollywood-thrilleren fra 1979, The China Syndrome, med sine mørke historier om atomsikkerhetsdekning, og ulykken med livsimitasjon som fant sted i Three Mile Island - bare 12 dager etter at filmen slo ned.

"Kraftnettet vårt kunne ha vært karbonfritt for mange år siden."

I kjølvannet av disse hendelsene regjerte hysteri og lovgivere planla planer for rundt 100 planlagte atomreaktorer. Hadde det ikke vært tilfelle tilbake da, hevder Thiel, "kunne kraftnettet vårt ha vært karbonfritt for mange år siden."

Vi har nå valget (nok en gang) å følge vitenskap i stedet for hysteri. Flere risikokapitalister bruker penger på nye kjernereaktorkonstruksjoner, som små modulære reaktorer og de som bruker alternative drivstoff, og noen ikke så nye design, som Thiel's Founders Fund støtter: smeltet salt.

Et lite kjent, og enda mindre forstått, selskap som heter Transatomic Power, drevet av et par unge MIT-grader og støttet av Thiel, har tatt en reaktordesign fra 1960 og satt i gang med å gjenopplive den. Den smeltede saltreaktoren deres brenner flytende uran (i motsetning til en tradisjonell lettvannsreaktor som forbrenner fast brensel), og fungerer som en slags kjerneavfallsspisende generator.

Den kan faktisk kjøre på brukt drivstoff fra andre reaktorer. Når du tenker på at de 99 reaktorene som opererer i USA i dag kverner ut 2000 tonn kjerneavfall i året (til sammen 80.000 tonn og som teller), er smeltede saltreaktorer massevis av mening. Faktisk kan vår nåværende radioaktive avfallshap forsyne landets energibehov de neste 80 årene.

Ikke bare det, men risikoen for nedbrytning er eksponentielt lavere.

Bugge

Alle gjør Transatomics grunnleggere Leslie Dewan og Mark Massie (som Popular Science profilerte i sommer) verdt å lytte til. Med så mye som $ 6 millioner i støtte, tester paret designen deres i et laboratorium på MIT-campus. De planlegger å bygge en 20-megawatt demo-reaktor i løpet av fem år. Målet deres er å bygge en 520 watt kommersiell reaktor for 1, 7 milliarder dollar - halvparten av kostnadene for en tradisjonell reaktor.

I lette vannreaktorer pakkes uran i stenger og nedsenkes i vann. Gjennom fisjon produserer dette varme som skaper damp, som driver en turbin som produserer strøm. Ulempen er at fisjon biprodukter, som krypton og xenon, bygger seg opp i stengene. De stanser til slutt helt splittelse. Stengene må skiftes ut hvert fjerde år og er nå radioaktivt avfall - med 96 prosent av energien deres fortsatt intakt.

Smeltet saltreaktorer derimot, vipper den ligningen som produserer bare 4 prosent avfall og bruker 96 prosent av energien deres. De gjør dette ved å bruke fast uran salt som drivstoff. Saltet varmes opp, via fisjon, skifter til en væske, renner gjennom rør, sammen med brukte brenselspiller, og får til slutt vann i tilstøtende rør til å varme opp, omdannes til damp og alt det andre.

Når drivstoffet strømmer, blir ikke spissbiproduktene fanget. De er trygt slukket. Som Dewan fortalte PopSci, kan reaktoren "småkoke som en Crock-Pot i flere tiår." Flytende brennstoffsalt flyter stadig forbi et avløp med en fryseplugg av uran. Hvis reaktoren mister elektrisitet (årsaken til de fleste nedbrytninger), ville pluggen smeltet og drivstoffet tappet ned i en tank hvor den avkjøles og stivnet.

Det gjør reaktoren ikke bare sinnsykt effektiv, men sikker.

Det siste halve århundret har den amerikanske nukleære reguleringskommisjonen (NRC) vært fokusert på bare én type reaktor - den ineffektive lettvannsreaktoren. De har ikke henvendt seg til andre typer (og det er andre, inkludert den kjørende kjernefysiske reaktoren, en natriumkjølt hurtigreaktor som bruker utarmet uran som drivstoff, og som Bill Gates 'TerraPower utvikler med Kina). Så det er uklart om regulatorene vil være forberedt når Dewan og Massie (og Gates og andre) kommer til dem for å slippe løs reaktorene sine på det elektriske nettet.

Det vi trenger er en vei fremover. Uten en kan fremtidige investorer mangle at de kan sette inn penger, som Thiel har, for disse neste generasjonsnukene.

Ironisk nok, og noen sier farlig, er Flyktninghjelpen nå fokusert på å utvide lisenser for nasjonens kobling av aldrende nukes som bør være klar til pensjonshvelvene. Noen kjernefysiske operatører, ledet av Dominion Resources, ønsker at Flyktninghjelpen skal utvide reaktorenes levetid til 80 år, dobbelt så lenge som opprinnelig var tillatt. De fleste av nasjonens nukes har allerede mottatt forlengelser på 20 år, forbi sine opprinnelige 40-årige driftslisenser.

Anti-nuke publikum har klaget over at flere tiår med slitasje gjør det til et risikabelt potensiale. Flyktninghjelpen ser imidlertid på det på alvor. Neste måned ventes det å gi ut et utkast til sikkerhetstiltak det vil kreve hvis det skulle forlenge levetiden til disse kjernene.

Den andre tingen som holder tilbake neste kjernekraft er konkurranse. Billig og rikelig naturgass fra skiferfelt har presset økonomien til våre nåværende kjernefysiske operatører, og lider av høye driftskostnader og billig kraft. De føderale miljømessige forskriftene som slår ned på karbonutslippene forventes å presse seg tilbake hos gassprodusenter. Ingen holder pusten fra at disse reglene og deres forretningskostnader vil tippe den økonomiske balansen når som helst snart.

Det er imidlertid en mørk og udiskutabel kostnad som nekter å buge. Som Thiel påpeker, døde færre enn 50 mennesker i den verste atomreaktorulykken i historien, Tsjernobyl-katastrofen i 1986, som var forårsaket av dårlig design og menneskelig inkompetanse. Derimot bemerker han American Lung Association anslår at røyk fra kullkraftverk dreper 13 000 mennesker hvert år. "

Nå er det noe å bli hysterisk ved.

Jordens magnetiske pol beveger seg raskere enn forventet

Jordens magnetiske pol beveger seg raskere enn forventet

Var det å stirre på formørkelsen skade øynene mine?

Var det å stirre på formørkelsen skade øynene mine?

58 prosent avslag på en quadcopter-drone og andre gode tilbud som skjer i dag

58 prosent avslag på en quadcopter-drone og andre gode tilbud som skjer i dag